Miriam Ruiz
random thoughts on technology and life

{December 27, 2007}   SMV Video Format

Some small portable MP3 players also allow reproducing images and videos (does anyone know why they call them MP4 players?), but they need the latter to be in some funny format called SMV (for devices with SigmaTel chipset. Other devices use different formats, such as AMV for devices with Actions chipset, MVS for those with Sunplus chipsets, MTV, DMV or ASF).

SMV seems to stand for “SigmaTel Motion Video”, and was developed by SigmaTel Inc to allow users to transform common PC video files and watch them on their portable multimedia players (PMP). I’ve been trying to find out how to convert videos to this format for a while, to be able to watch them in a small gadget I bought some time ago, but haven’t been able to do so from Linux yet. All the converters seem to be privative, and just for Windows, although they seem to work with wine according to some reports I’ve read on the net. I’m not putting any closed-source software in my lappy anyway, so that’s not an option for me.

I recently found a web page of someone developing a conversion tool for SMV called smvconv, based on mplayer and ffmpeg and released under a MIT/X11 license. It’s just a small C program and a shell script, and seems to be in a very preliminary stage, but the most important part is that he has also published the structure of SMV files, which seem to be, in fact, quite a simple format composed of some headers, a WAV audio file and some JPEG frames:

An SMV file has three sections, concatenated together:

  1. An IMA ADPCM .wav file, with header.
  2. An SMV header.
  3. A number of .jpeg files, with headers, each prepended by a 24-bit (3-byte) little-endian value representing the size, and buffered at the end with nulls, so that they are at predictable locations (the jpeg modulo). SMV is a constant-bit-rate format, but the underlying format (jpeg) is not. Proprietary encoders -according to smvconv’s author- probably make up for this by encoding at various qualities until a jpeg of the proper size is made.

The SMV header is a magic string in ASCII (“SMV002000″) followed by a number of 24-bit (3-byte) little-endian values representing the width, height, header length (in 3-byte words, starting with some magic “002″), some apparently constant value (1), the jpeg modulo, fps, number of frames. some apparently constant values (a 1 and a 0), the number of frames per jpeg, and 4 padding values (65793 == 0×010101). The default qualities seem to be 35kBps (“High”), 25kBps (“Medium”) and 16kBps (“Low”).

Lets hope to have some working converter soon, so we can use this feature in those cheap players. I don’t remember where I put the USB connector for mine, but as soon as I find it -it seems to be non-standard, so no way to replace it with a new one, AFAIK- I’ll start experimenting with it.

{December 10, 2007}   Entrevistada en el diario Público

Hace unos días, Blanca Salvatierra me hizo una entrevista en Madrid para el diario Público, que ya ha sido publicada. Se puede descargar también la versión PDF de la edición en papel. El diario Público es un periódico de tirada nacional, que empezó su andadura en septiembre, y que se define como un diario “progresista, de izquierdas, popular, democrático radical, pero respetuoso” que “se dirige a un público joven y muy moderno, a la vez que muy ligado a Internet, porque se trata de un proyecto unificado”.

En la entrevista hablamos sobre el Software Libre, sobre la presencia de mujeres en él, el proyecto Debian Women, Barrapunto y la participación de las mujeres en la Red. El espacio del que se dispone en un diario impreso no es mucho, así que el artículo es una versión muy comprimida de todo lo que hablamos, pero de cualquier forma le agradezco mucho la oportunidad de acercar un poco el mundo del Software Libre, de Debian y de las mujeres en las Nuevas Tecnologías a la población general. La verdad es que me alegra ver a gente dentro del mundo del periodismo que saben de lo que están hablando al tratar sobre estos temas, y que intentan apoyarnos en la medida de sus posibilidades. Muchas gracias Blanca.

{December 05, 2007}   The Golden Compass

When some time ago I read the book “Northern Lights”, from Phillip Pullman, I really liked it. The way it was written was so refreshing, the story was very well driven and the world it described so lovely that I read it again twice afterwards. I’m not very fond of trilogies (“His Dark Materials”, in this case, which is a as a re-telling by Pullman of John Milton’s poem “Paradise Lost”), and in fact I loved that first book much more than the other two (“The Subtle Knife” and “The Amber Spyglass”), even though those are nice to read too. Now a film has been made based on that book, called “The Golden Compass“, which I’m really looking forward to see. In any case, the type of fantasy book it is, I seriously recommend reading the book first, before seeing the film. There’s a trailer available from the official movie webpage, and also videos available from Yahoo! Movies.

As it previously happened with the Harry Potter series and “The Da Vinci Code”, some clueless fanatics accuses both the books and the film to “promote atheism and denigrate Christianity, especially Roman Catholicism”. Wow! That’s nothing! Which part of “fictional fantasy” won’t they understand? Or are they afraid that it might make the children think and decide for themselves? So, as usual, they’re promoting a boycott against them. They hope to be able to make this film a failure, so that the other two parts of the story are never filmed. All for the sake of saving the children from those devilish atheists.

In any case, I loved the book, and I’m really looking forward to seeing the film.

{December 04, 2007}   A Teddy Bear called Muhammad

Gillian Gibbons, a UK teacher has been jailed in Sudan for 15 days because the usual extremists didn’t like her naming a Teddy Bear after their prophet’s name, Muhammad. Apparently, for some of them that is such a crime that they wanted her execution. Fortunately, she has finally been set free.

You’ll probably still remember those Muhammad cartoons published in that Danish newspaper. And, of course, there’s still that unresolved Fatwā about Salman Rushdie’s “The Satanic Verses”. Trying to impose one’s ideas through violence and fear seems to work somehow, sadly, and someone has to be very brave to say publically something that might slightly offend them, just in case. Fear is the first step to losing freedom of speech, or just freedom in general.

Anyway, Muhammad might be not such a bad name for a Teddy Bear, I guess. It’s probably a matter of taste.

{December 03, 2007}   Software patents are buggy

Patents are the best way to improve development, and software inventors have just the natural right to their algorithms and designs. Research and Development in industry wouldn’t just work without patent protection, and technology improvements would just stop, right?

Well, I’m not so sure of that.

Key arguments against software patents, stolen from Pieter Hintjens’ article:

{December 03, 2007}   Bullying: Acoso escolar

¿Qué es el ‘bullying’? Motes, insultos, golpes, aislamiento.. ¿Dónde está la frontera?

Es una acción que se hace de forma repetida, persiste en el tiempo. No es casual. El agresor busca a su víctima para ensañarse. Es una acción planificada, le espera en el pasillo, en el patio. Hay intención de someter a alguien de forma abusiva y en condiciones de desigualdad: el agresor es mucho más fuerte que el acosado, física, social y psicológicamente. La víctima no cuenta con opción alguna de defenderse y no tiene nadie que dé la cara por él. Suele ser el que está solo en el patio. Pero el ‘bullying’ es cosa de tres: el grupo, con su silencio, legitima al agresor.

Muchos chavales llegan a casa y cuentan la pelea que ha habido en el patio, cualquier enfrentamiento entre compañeros. Sin embargo, nunca revelan los casos de acoso. Algunos temen que si hacen algo, se convertirán ellos en víctimas. A otros les entra el sentimiento de culpabilidad, pero no saben qué hacer. No se atreven, no encuentran apoyos suficientes en el aula.Y un tercer grupo ve normal la situación. Hay chicos que contestan con naturalidad: «Es lógico que se metan con él, si es un ‘pringao’».

¿Qué chicos tienen más papeletas para ser víctimas? ¿Los diferentes?

No. Los chicos y chicas que presentan diferencias individuales, como llevar gafas, ser gordo o bajo, no tienen por qué terminar siendo sujetos de maltrato. Algunas veces son alumnos que se significan en el aula, se meten en líos y acaban pagando los platos rotos, pero también puede ser ese chico callado que se sienta atrás y no da guerra. La razón de que se conviertan en víctimas tienen que ver con la capacidad de creer en sí mismos, de pedir ayuda, de ejercer los derechos de uno frente a las agresiones que pueda sufrir.

El acosador hace varios intentos antes de seleccionar a su víctima. Si uno de los elegidos le responde y se defiende va a por otro. Por eso, uno de los componentes preventivos más importantes es la capacidad de hacer amigos, los amigos dan protección, te defienden. La amistad es un antídoto contra el ‘bullying’.

¿Hay un perfil en la víctima del acoso?

No se puede hablar de un solo perfil. El más común es el de la víctima pasiva, el que aguanta con todo lo que le dicen y no reacciona. También tenemos los que después de largos periodos de sufrir reaccionan agresivamente. También los hay brillantes académicamente y por eso se meten con ellos. No hay un único perfil.

¿En qué edades se da más?

Hay más acoso escolar en Primaria que en Secundaria, pero adquiere formas más visibles en Secundaria. Entre el 3% y 6% de los alumnos lo sufren.

En la etapa de Primaria, hasta los 12 años, se producen más agresiones físicas. En Secundaria el maltrato es más sibilino, insultos, aislamiento social, burlas…

¿Cuáles son las consecuencias de un acoso continuado?

En España hemos visto algunas consecuencias dramáticas. Pero lo más duro, lo que duele y llega al corazón son todos estos chicos que en silencio y sin ser conflictivos están aguantando esto año tras año. Deja un poso en ellos de resignación y terminan viéndose como culpables, porque no se explican por qué les pasa a ellos. Termina siendo un proceso destructivo que hace que uno se aprecie poco a sí mismo y que la autoestima la tenga por los suelos. Incita a tener efectos depresivos en la edad adulta.

¿Lo más importante para atajar un caso es acabar con el silencio?

Lo más complicado es sumar esfuerzos de la gente que sabe lo que pasa y está callada. Por ahí hay que empezar, además de dar protección y seguridad a la víctima. Sumar en el carro de la denuncia a los alumnos que saben que lo que ocurre no está bien y den el paso: ‘Aquí estoy yo y no me gusta esto que sucede y me pongo del lado del que está sufriendo’.

No sólo hay que intervenir con la víctima y el agresor. Hay que trabajar con todo el grupo, con el que contempla y sostiene esa situación con su silencio. Con todos y cada uno. El fomento de valores se trabaja con el grupo. Y unir esfuerzos desde la familia.

Tolerancia cero con el acoso. Que los agresores vean que los adultos no vamos a transigir esas situaciones nunca y que buscaremos la forma de solucionarlo. Cuando un profesor está en el aula y un alumno dice algo humillante de un compañero y toda la clase suelta una carcajada, hay que reaccionar. No vale con mandar callar y seguir explicando. En caso contrario, el profesor estaría legitimando al acosador.

(Respuestas de José María Avilés, psicólogo y especialista en el tema, obtenido de aquí)


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